Conducir nunca se olvida.

Los recuerdos nos dicen quién somos, de dónde venimos, quiénes son las personas que nos rodean. Aprendemos lo que nos gusta, evitamos lo que nos disgusta. El aprendizaje se inicia desde que tenemos memoria hasta nuestros últimos días.  Almacenamos numerosos datos, cifras, fórmulas, nombres, y olvidamos otras cosas de un plumazo. La memoria nos permite evocar buenos momentos. La memoria…

Conducir nunca se olvida o eso dicen. Podemos ser más torpes cuando llevamos tiempo sin coger el coche y somos conductores noveles. Sin embargo, cuando conduces durante años, puedes pasar sin tocar un volante durante meses, que seguirás conduciendo igual como lo hacías antes. Montar en bici tampoco se olvida o nadar. Por el contrario, somos incapaces de recordar qué comimos la semana pasada, o quizá no se nos dé muy bien recordar nombres. Sin embargo, seguro que recordamos qué estábamos haciendo el 11-M cuando supimos de los atentados, o si le preguntamos a nuestros padres, seguro que recordarán cómo fue el día o la noche en que se comprometieron.

A lo largo de la vida, se almacenan en la memoria datos, recuerdos, música, olores y se olvidan otros. Evocar lo que hemos guardado nos aporta el recuerdo de ese estímulo pero, ¿por qué podemos recordar algunas cosas y otras caen en el olvido?

Existen dos tipos de memoria, la memoria a corto plazo —cuando nos presentan a alguien en una discoteca :P—, y la memoria a largo plazo en la que se basa el aprendizaje. Ahora bien, dentro de ésta última, podemos clasificar la memoria como explícita — la autobiográfica o lo que aprendemos estudiando— y la implícita, lo que aprendemos de forma inconsciente por repetición —capacidades motoras—. Pero, ¿qué es lo que hace que una memoria a corto plazo pase a ser a largo plazo? Por facilitación pero, si vamos un poco más allá ¿cómo saben las neuronas qué estímulo nos interesa guardar y en qué consiste dicha facilitación?

En primer lugar rescataré dos conceptos para poder comprender cómo se produce el proceso: qué es un potencial de acción y en qué consiste una sinapsis.

En las neuronas existe una diferencia de potencial entre el medio externo y el medio interno. Cuando la neurona propaga un estímulo eléctrico se produce una despolarización en su membrana, es decir, se abren canales de sodio y potasio y se produce un intercambio de estos elementos, con lo que se origina un cambio en el gradiente iónico. El estímulo eléctrico se propaga “a saltos”, ya que viaja de nódulo de Ranvier a nódulo de Ranvier hasta el axón de la neurona. Una vez llega al terminal pre-sináptico, se abren canales de calcio que son sensibles al estímulo eléctrico (voltaje), al incrementarse los niveles de calcio en el interior celular, las vesículas cargadas de neurotransmisores se fusionan con la membrana de la neurona y descargan su contenido. Cuando el neurotransmisor llega al receptor de membrana de la otra neurona (terminal post-sináptica) se produce la apertura de canales iónicos que hacen que la neurona se despolarice. Para ilustrar esto mejor, podéis echar un vistazo a este vídeo:

 

¿Qué ocurre entonces en la memoria? La memoria a corto plazo se forma por estímulos intermitentes entre neuronas que refuerzan las sinapsis durante un breve periodo de tiempo. Cuando varias neuronas se activan a la vez y refuerzan estos estímulos, se produce un potencial de acción que despolariza la membrana, induce la entrada de un torrente de iones y neurotransmisores en la siguiente neurona que pone en marcha distintas reacciones químicas que desembocan en la activación de un factor de transcripción en el núcleo celular (CREB). Éste, activa a su vez a un gen que codificará para proteínas reforzadoras de la memoria. Las proteínas difundirán por todo el soma celular y reforzarán aquellas sinapsis que previamente han sido estimuladas. De este modo, se forma la memoria a largo plazo.

Imagen extraída de physrev.physiology.org

Imagen extraída de physrev.physiology.org

El factor CREB está activado durante un periodo de tiempo, esto explicaría por qué podemos retener datos durante clases en el colegio o en la universidad. La memoria explícita se almacena siguiendo una cascada de reacciones químicas distinta a la que sigue la memoria implícita.

¿Ahora bien, por qué recordamos entonces un estímulo con carga emocional si simplemente se ha dado de forma breve en el tiempo? Los estímulos positivos se recuerdan como una ventaja adaptativa, así como los estímulos negativos. Si recordamos aquello que nos fue desagradable o agresivo, la próxima vez que nos encontremos con la misma situación, conoceremos cómo reaccionar ante esa adversidad. Del mismo modo y como decía al principio, los estímulos asociados a emociones que nos producen placer, si se recuerdan, podemos conocer qué nos hace sentir bien.

El sistema límbico es la región de nuestro cerebro implicada en las emociones, entre las estructuras que lo conforman me centraré en la amígdala. Ésta, cuando recibimos un estímulo con carga emocional, por ejemplo, cuando recibimos la noticia de que nos hemos licenciado, libera neurotransmisores a las distintas proyecciones que tiene hacia el hipocampo. El hipocampo actúa como una “estación de paso” entre la memoria a corto plazo y la memoria a largo plazo, es decir, que si esta región del cerebro la tuviéramos afectada, seríamos incapaces de generar recuerdos a largo plazo. Nos presentarían por ejemplo a una persona nueva y al día siguiente, seríamos incapaces de recordar quién era.

hipocampo y amígdala

Los neurotransmisores que libera la amígdala y que afectan al hipocampo intervienen en el almacenamiento de la memoria a largo plazo. De este modo, puede consolidarse el sentimiento de miedo a un determinado estímulo o que nuestros padres recuerden, por ejemplo, qué música sonaba cuando se comprometieron.

Para finalizar, recomendaros una película, Memento, que ilustra muy bien el concepto de memoria a corto plazo y largo plazo.

“Las neuronas son células de formas delicadas y elegantes, las misteriosas mariposas del alma, cuyo batir de alas quién sabe si esclarecerá algún día el secreto de la vida mental.”

Cita de Santiago Ramón y Cajal

bf

“Este post participa en la XXX Edición del Carnaval de Biología que acoge Activa tu neurona ”.

 

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Acerca de Toñi Martínez Sánchez

Licenciada en Biología. Consultora en la industria farmacéutica. Amante del café, la lectura y los cócteles en copa de balón.
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5 respuestas a Conducir nunca se olvida.

  1. Me ha encantado como lo has descrito. Yo la verdad es que no tengo mucha idea de neurología, lo poco que sé lo di hace años en fisiología animal, así que ha estado genial recordarlo y sobretodo asociarlo a la memoria y a como se “almacenan” los recuerdos, a corto y a largo plazo. Enhorabuena por el post! 🙂

    • Gracias, daniel!
      Yo he tenido que “evocar” recuerdos de la carrera para escribir el post, aunque más que recordar, he tenido que buscar en el baúl de los recuerdos porque al igual que tú, todo el tema de plasticidad y neurología sólo lo he visto en muy pocas asignaturas.
      He sintetizado el tema porque es muy amplio y se puede hablar largo y tendido sobre fobias y memorias fotográficas. Nunca ha dejado de sorprenderme la capacidad que tiene un revisor de tren de cercanías de recordar a quién le ha pedido un billete y a quién no.
      Un saludo!

  2. ¡Enhorabuena por la entrada Toñi! Como le decías a Daniel, me ha recordado a las clases de “bases celulares” en 5º de carrera, pero la diferencia es que está muy bien explicado para que las cosas queden claras 😉

  3. Pingback: La percepción del sabor. | cafedeciencia

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